“Space tug” menarik satelit mati ke orbit baru

China telah menggunakan kapal penarik ruang angkasa untuk mengubah orbit satelit yang sudah mati – membuktikan bahwa itu adalah cara yang layak untuk membersihkan beberapa sampah luar angkasa planet kita.

Tantangannya: Orbit bumi penuh dengan satelit yang tidak berfungsi, bagian roket yang dibuang, dan puing- puing yang tak terhitung jumlahnya yang telah kami kirim ke luar angkasa.

Karena sampah antariksa ini bergerak hampir 10 kali lebih cepat daripada peluru yang melaju kencang, tabrakan dari benda sekecil sekrup dapat menyebabkan kerusakan serius pada satelit dan pesawat ruang angkasa. Jika pesawat itu memiliki astronot di dalamnya, hasilnya bisa menjadi bencana besar.

Idenya : Industri kedirgantaraan telah mencari cara untuk membersihkan orbit Bumi dari semua puing-puing ini, dan Space tug adalah salah satu solusi yang mungkin.

Pesawat ruang angkasa ini akan menempelkan diri ke satelit mati atau sampah ruang angkasa lainnya dan kemudian menariknya ke bawah untuk terbakar di atmosfer bumi atau ke orbit yang tidak digunakan oleh pesawat ruang angkasa operasional (dikenal sebagai “orbit kuburan”).

Tabrakan dari sesuatu yang kecil seperti sekrup dapat menyebabkan kerusakan serius pada satelit di luar angkasa.

Apa yang baru : Meskipun gagasan tentang tarik-menarik luar angkasa telah ada sejak tahun 1950-an, baru pada tahun 2020 Northrop Grumman akhirnya membuktikan bahwa adalah mungkin bagi satu satelit untuk menangkap satelit lain dengan aman. (Tapi itu adalah misi pengisian bahan bakar dan bukan misi yang mengurangi orbit.)

China sekarang telah mengejutkan dunia dengan menunjukkan itu juga, dapat mengambil satelit dan memindahkannya ke orbit kuburan – meskipun keadaan di sekitar demonstrasi menaikkan alis.

Penarik ruang angkasa China : Solusi ExoAnalytic California mengoperasikan jaringan teleskop optik terbesar di dunia, yang digunakan untuk memantau pesawat ruang angkasa yang mengorbit.

Pada 22 Januari, ia melihat bahwa satelit ShiJian-21 (SJ-21) China tidak lagi berada di orbitnya yang biasa. Perusahaan melakukan beberapa penyelidikan dan menemukan bahwa satelit itu berada di dekat satelit China yang mati, CompassG2, sekitar 72 jam sebelumnya.

Sebuah kapal tunda ruang dapat mengirim satelit yang mati untuk terbakar di atmosfer bumi atau ke “orbit kuburan.”

SJ-21 tampaknya merapat dengan CompassG2, karena menghabiskan beberapa hari menarik satelit mati melalui ruang angkasa, tetapi docking pasti terjadi pada siang hari, karena teleskop Exo tidak dapat menangkapnya.

Ketika SJ-21 melepaskan satelit yang mati, ia mengirimnya ke orbit elips mulai dari ketinggian 22.416 hingga 24.162 mil. Orbit kuburan biasanya simetris, pada ketinggian 22.400 mil.

Soal perspektif: Ketika China meluncurkan SJ-21 pada Oktober 2021, media pemerintah melaporkan bahwa itu akan digunakan untuk “menguji dan memverifikasi teknologi mitigasi puing-puing luar angkasa.” 

Tetapi manuver siang hari, orbit yang aneh, dan fakta bahwa China belum mengkonfirmasi operasi tersebut membuat beberapa orang khawatir bahwa ia berencana untuk menggunakan kemampuan itu untuk mengganggu pesawat ruang angkasa negara lain.

“[Anda] dapat menggunakan lensa yang digunakan oleh banyak pengamat China yang berbasis di AS dan mengatakan bahwa ini dapat menunjukkan bahwa China sedang mengembangkan kemampuan ofensif di orbit,” Victoria Samson, direktur Kantor Washington di Secure World Foundation, kepada Space News

Namun, yang kita tahu pasti saat ini adalah bahwa China telah berhasil menggunakan kapal penarik ruang angkasa untuk memindahkan satelit yang mati, dan dalam konteks membersihkan sampah antariksa, itu adalah langkah maju bagi industri kedirgantaraan.