Baru pesawat luar angkasa akan terbang langsung ke orbit dari landasan pacu

Pada 19 Januari, startup Radian Aerospace yang berbasis di Washington keluar dari mode siluman, mengumumkan bahwa mereka telah memperoleh $27,5 juta dalam pendanaan untuk mengembangkan Radian One, pesawat luar angkasa pertama dari jenisnya yang terbang ke orbit setelah lepas landas secara horizontal dari tanah.

Mengapa itu penting: Tidak ada yang pernah membangun pesawat luar angkasa seperti itu sebelumnya, dan jika Radian dapat melakukannya, kemungkinan akan memangkas biaya penerbangan luar angkasa secara signifikan, memungkinkan peluang baru untuk penelitian, manufaktur, eksplorasi di luar dunia, dan banyak lagi.

“Kami percaya bahwa akses luas ke luar angkasa berarti peluang tak terbatas bagi umat manusia,” Richard Humphrey, CEO dan salah satu pendiri Radian, mengatakan. “Seiring waktu, kami bermaksud membuat perjalanan luar angkasa sesederhana dan senyaman perjalanan pesawat.” 

Pesawat luar angkasa 101: Pesawat luar angkasa cukup seperti yang Anda harapkan dari namanya: kendaraan yang dapat terbang secara horizontal di atmosfer Bumi, seperti pesawat terbang, tetapi juga dapat memasuki ruang angkasa.

Mereka dapat digunakan kembali, seperti beberapa roket dan pesawat ruang angkasa , tetapi tidak seperti pesawat itu, pesawat ruang angkasa dapat mendarat di mana pun ada landasan pacu pesawat komersial standar — tidak perlu menargetkan gurun, kapal, landasan pendaratan, atau lautan.

“Seiring waktu, kami bermaksud membuat perjalanan luar angkasa sesederhana dan senyaman perjalanan pesawat.”

Richard Humphrey

Hanya tiga pesawat luar angkasa yang pernah berhasil terbang: Pesawat Ulang-alik NASA, Boeing X-37B , dan Buran Soviet. Namun ketiganya diluncurkan secara vertikal, menempel pada roket yang terlepas dan jatuh kembali ke Bumi setelah membawa pesawat luar angkasa ke orbit.

Pendekatan ini — dua tahap ke orbit — berarti pesawat ruang angkasa itu sendiri bisa lebih kecil dan lebih ringan, karena mereka tidak perlu menyertakan semua mesin dan tangki bahan bakar yang diperlukan untuk mencapai ruang angkasa. 

Namun, itu juga berarti lebih banyak bahan bakar diperlukan untuk peluncuran karena roket tahap pertama harus mengangkat pesawat luar angkasa dan diri mereka sendiri tinggi di atas permukaan bumi — dan bahan bakar tambahan itu menambah biaya per penerbangan.

Radian One: Belum ada yang berhasil meluncurkan pesawat ruang angkasa orbit satu tahap — belum. Itulah tujuan Radian One, yang dirancang untuk menampung awak lima orang dan muatan hingga 5.000 pon.

Rencana Radian adalah meluncurkan pesawat luar angkasa secara horizontal di atas kereta luncur bertenaga roket. Kereta luncur akan melaju di landasan pacu sebelum Radian One lepas landas dan lepas landas — pendekatan ini akan membantunya menambah kecepatan tanpa mengeluarkan bahan bakar yang tersimpan di dalamnya.

Radian bertujuan agar pesawat luar angkasanya siap terbang lagi dalam waktu 48 jam setelah mendarat.

Radian One kemudian akan menyelesaikan pendakian low-g ke luar angkasa di bawah kekuatan tiga mesin onboard-nya. Setelah menyelesaikan misinya yang bisa bertahan hingga lima hari, pesawat luar angkasa itu akan mendarat secara horizontal di landasan pacu seperti pesawat terbang.

Perusahaan bertujuan untuk memperbaruinya dan membuatnya siap untuk terbang lagi dalam waktu 48 jam.

“Radian melakukan apa yang dikenal sebagai ‘cawan suci’ untuk mengakses ruang dengan daya guna ulang penuh dan daya tanggap untuk memberikan kepada pelanggan efektivitas dan fleksibilitas biaya yang tak tertandingi,” kata Doug Greenlaw, investor dan penasihat Radian yang sebelumnya menjabat sebagai kepala eksekutif di Lockheed Martin.

Melihat ke depan: Masih terlalu dini untuk mengatakan apakah pesawat luar angkasa Radian akan lepas landas, tetapi perusahaan itu memang memiliki kredensial yang luar biasa — salah satu pendirinya berasal dari Boeing, NASA, Departemen Pertahanan AS, dan seterusnya, sementara dewan penasihatnya termasuk mantan anggota Internasional Komandan Stasiun Luar Angkasa (ISS) dan Pesawat Ulang-alik. 

Humphrey mengatakan kepada Ars Technica bahwa perusahaan telah membuat beberapa kemajuan di pesawat luar angkasanya juga, membangun dan menguji mesin ukuran penuh untuk itu.

“Kami masih berada di ujung tombak pekerjaan itu,” katanya. “Kami memahami dasar-dasarnya, kami dapat memulainya, kami dapat menghentikannya, dan kami mengambil serangkaian langkah kecil dan progresif untuk mencapai kemampuan penuh.”

“Kami berdedikasi untuk misi yang membuat hidup lebih baik di planet kita sendiri, seperti manufaktur di luar angkasa dan observasi terestrial.”

Richard Humphrey

Lebih banyak pekerjaan (dan lebih banyak uang) akan diperlukan untuk meluncurkan Radian One, tetapi Humphrey mengatakan tujuannya adalah agar kendaraan dapat beroperasi dengan baik sebelum tahun 2030 untuk misi yang tidak semata-mata tentang hiburan di luar dunia .

“Kami tidak fokus pada pariwisata,” katanya. “Kami berdedikasi untuk misi yang membuat kehidupan lebih baik di planet kita sendiri, seperti penelitian, manufaktur di luar angkasa, dan pengamatan terestrial, serta misi baru yang penting seperti pengiriman global yang cepat di sini, di Bumi.”

Gambaran besarnya: Terlepas dari apakah Radian One terbang, pemerintah dan industri kedirgantaraan tampaknya tertarik pada pesawat luar angkasa — bahkan jika mereka membutuhkan beberapa tahap untuk mencapai orbit.

Pada bulan September 2020, media pemerintah China melaporkan bahwa pesawat ruang angkasa eksperimental yang dapat digunakan kembali telah menyelesaikan uji terbang yang sukses – negara itu tidak langsung mengatakan itu adalah pesawat luar angkasa, tetapi seorang pejabat militer menyiratkan bahwa itu mirip dengan X-37B.

Pada Maret 2021, situs berita Rusia melaporkan bahwa Roscosmos, badan antariksa Rusia, juga mengembangkan pesawat luar angkasa yang mirip dengan X-37B. Badan Antariksa Eropa (ESA) diperkirakan akan menerbangkan pesawat luar angkasanya sendiri yang sedang dikembangkan, Space Rider , pada 2023.

Di AS, NASA telah menandatangani kontrak dengan Sierra Nevada Corporation (SNC) untuk memiliki pesawat ruang angkasa dua tahap perusahaan, Dream Chaser, membuat setidaknya enam misi pasokan kargo ke ISS.

Penerbangan pertama diharapkan terjadi pada tahun 2022, tanpa awak, tetapi SNC mengharapkan untuk memiliki versi awak dari Dream Chaser – yang dirancang untuk mengangkut astronot profesional dan turis luar angkasa – siap pada tahun 2025.  

“Ini adalah langkah monumental bagi Dream Chaser dan masa depan perjalanan luar angkasa,” kata CEO Fatih Ozmen pada Mei 2021 . “Memiliki kendaraan komersial yang kembali dari Stasiun Luar Angkasa Internasional ke landasan pacu untuk pertama kalinya sejak program pesawat ulang-alik NASA berakhir satu dekade lalu akan menjadi pencapaian bersejarah.”